22 octubre 2008

Saturno, el 'señor de los anillos'

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Los planetas giran alrededor del Sol. No tienen luz propia, sino que reflejan la luz solar.

Saturno
Saturno es el segundo planeta más grande del Sistema Solar y el único con anillos visibles desde la Tierra. Se ve claramente achatado por los polos a causa de la rápida rotación.

La atmósfera es de hidrógeno, con un poco de helio y metano. Es el único planeta que tiene una densidad menor que el agua. Si encontrásemos un océano suficientemente grande, Saturno flotaría.

El color amarillento de las nubes tiene bandas de otros colores, como Júpiter, pero no tan marcadas. Cerca del ecuador de Saturno el viento sopla a 500 Km/h.

Los anillos le dan un aspecto muy bonito. Tiene dos brillantes, A y B, y uno más suave, el C. Entre ellos hay aberturas. La mayor es la División de Cassini.

Datos básicos Saturno La Tierra 
Tamaño: radio ecuatorial 60.268 km. 6.378 km. 
Distancia media al Sol 1.429.400.000 km. 149.600.000 km. 
Día: periodo de rotación sobre el eje 10,23 horas 23,93 horas 
Año: órbita alrededor del Sol 29,46 años 1 año 
Temperatura media superficial -125 º C 15 º C 
Gravedad superficial en el ecuador 9,05 m/s2 9,78 m/s2 


Cada anillo principal está formado por muchos anillos estrechos. Su composición es dudosa, pero sabemos que contienen agua. Podrían ser icebergs o bolas de nieve, mezcladas con polvo.

En 1850, el astrónomo Edouard Roche estudiaba el efecto de la gravedad de los planetas sobre sus satélites, y calculó que, cualquier materia situada a menos de 2,44 veces el radio del planeta, no se podría aglutinar para formar un cuerpo, y, si ya era un cuerpo, se rompería.

El anillo interior de Saturno, C, está a 1,28 veces el radio, y el exterior, el A, a 2,27. Los dos están dentro del límite de Roche, pero su origen todavía no se ha determinado. Con la materia que contienen se podría formar una esfera de un tamaño parecido al de la Luna.

El origen de los anillos de Saturno no se conoce con exactitud. Podrían haberse formado a partir de satélites que sufrieron impactos de cometas y meteoroides. Cuatrocientos años después de su descubrimiento, los impresionantes anillos de Saturno siguen siendo un misterio.

La elaborada estructura de los anillos se debe a la fuerza de gravedad de los satélites cercanos, en combinación con la fuerza centrífuga que genera la propia rotación de Saturno.

Las partículas que forman los anillos de Saturno tienen tamaños que van desde la medida microscópica hasta trozos como una casa. Con el tiempo, van recogiendo restos de cometas y asteroides. Si fuesen muy viejos, estarían oscuros por la acumulación de polvo. El hecho que sean brillantes indica que son jóvenes.

La atmósfera está básicamente compuesta por hidrógeno con pequeñas cantidades de helio y metano. Tiene un volúmen 764 veces el de la Tierra, y está asolado por vientos de hasta 1.700 kilómetros por hora que barren constantemente el planeta, especialmente en la zona del ecuador.

De hecho, en el planeta hace tanto frío que llueve helio de las nubes, a una temperatura aproximada de unos 139 grados bajo cero.

Pero una de las principales características de este planeta es su peculiar sistema de anillos, que hace de él uno de los objetos más bonitos del sistema solar.

Los anillos son inmensos y muy delgados. Tienen un diámetro de 274.000 kilómetros y una anchura de 62.000 kilómetros, pero su grosor no supera los 2 kms. Vistos desde la Tierra tienen el aspecto de un disco sólido que rodea al planeta, pero en realidad consisten en muchos anillos individuales, cada uno de ellos formado por miríadas de partículas heladas cuyo tamaño va desde la medida microscópica hasta trozos como una casa.

A pesar de su aspecto imponente, los anillos contienen mucho espacio vacío, de manera que si se compactara todo el material que los forma, se obtendría un objeto con un diámetro inferior a 100 kilómetros.

Básicamente se han distinguido tres anillos principales: dos muy llamativos llamados A y B, y otro más débil designado como C, o anillo de crespón. Los anillos A y B están separados por un hueco denominado `División de Cassini´, si bien la palabra "hueco" es engañosa en este caso porque la región contiene cuatro anillos pequeños, cada uno de ellos con 500 kilómetros de ancho.

El origen de los anillos de Saturno no se conoce con exactitud. Podrían haberse formado a partir de satélites que sufrieron impactos de cometas y meteoroides. Pero la realidad es que 400 años después de su descubrimiento, los impresionantes anillos de Saturno siguen siendo un misterio.

Además de los anillos, Saturno posee 31 lunas conocidas (13 de las cuales han sido descubiertas después del lanzamiento de la `Cassini´), el mayor número de satélites en el sistema solar.

http://saturn.jpl.nasa.gov/multimedia/poll/index.cfm

http://es.wikipedia.org/wiki/Cassini-Huygens





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